Jazz ferroviario, ritmo y significado (I/III)

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Poco podían imaginar los esclavos del África Occidental que sus “hollers”, sus gritos de campo, una vez en los EE. UU. se convertirían en canciones de trabajo y éstas a su vez acabarían dando lugar al blues y al jazz. En los Estados del Sur, las primeras cuadrillas ferroviarias recibían las instrucciones de sus capataces a través de canciones de llamada y respuesta. El capataz cantaba las órdenes y la cuadrilla respondía también cantando, lo que confirmaba la comprensión de las instrucciones recibidas, aseguraba la coordinación de movimientos y reducía las posibilidades de sufrir accidentes.

Una de las influencias iniciales en el desarrollo del jazz es el ragtime, un estilo que vivió sus mejores momentos a finales del siglo XIX y volvió a disfrutar de otro momento de gloria gracias a las composiciones de Scott Joplin incluidas en la banda sonora de “The Sting” (El golpe), el film dirigido por George Roy Hill en 1973. Y es precisamente un ragtime, The Great Crush Collision March, el tema que compuso Joplin en 1896 con motivo de un espectáculo basado en la colisión de dos trenes, una atracción de moda a finales del siglo XIX y principios del XX en algunas partes de EE. UU.

Cuarenta años después, el cine era ya un espectáculo de masas y una fábrica de sueños que no requería de tan aparatosos choques para atraer a la gente. Dicha atracción se veía impulsada por la unión de estrellas cinematográficas con grandes orquestas de jazz, las big bands con su característico ritmo, el swing. Como resultado surgían películas como “Sun Valley Serenade” (Tú serás mi marido), que incluye Chattanooga Choo Choo, una de las composiciones más emblemáticas de la “railway music” de todos los tiempos. Compuesta por Harry Warren, Glenn Miller la llevó al número 1 en Estados Unidos en 1941 y logró el primer disco de oro de dicho país. La canción, que toma su nombre de la ciudad del Estado de Tennesse y de dos onomatopeyas que imitan el silbato de un tren, es la historia de un viaje desde Nueva York.

Harry Warren es también el compositor de la música de On the Atchison, Topeka & the Santa Fe, cuyo título coincide con el del ferrocarril de homónimo nombre (AT&SF, por sus siglas en inglés), el mismo que, creado en 1859, unió Chicago con el sur de California y durante años fue considerado el más importante de los EE. UU. Dicho tema forma parte de la banda sonora de “The Harvey Girls” (Las chicas de Harvey), la película en la que George Sidney homenajeba a las camareras de la antigua cadena de hoteles Harvey y con la que Judy Garland ganó el Oscar a la mejor canción original en 1946.

Otro ejemplo de la importancia del ferrocarril en la vida y música americanas lo tenemos en “El tren de la libertad”, que circuló por EE. UU., al poco de finalizar la Segunda Guerra Mundial, entre 1947 y 1949, para reafirmar su patriotismo. Pintado con los colores de su bandera y custodiado por los mejores marines, llevaba a bordo documentos tan significativos como la Constitución, la Declaración de Derechos con las primeras Diez Enmiendas a la Constitución, la Declaración de Independencia, la Doctrina Truman… Un tren con tanta carga simbólica requería una canción oficial y el resultado fue The Freedom Train, compuesta por Irving Berlin e interpretada por Bing Crosby y The  Andrews Sisters.

Suele decirse que la palabra “jazz” tiene su origen en la expresión “jass it up, boys”, pronunciada por una persona en el Schiller’s Cafe de Chicago en 1916, durante la actuación de la Johnny Stein’s Band, embrión de la futura Original Dixieland Jazz Band, a la cual le cabe el honor de haber publicado el primer disco de jazz un año después.  Al igual que “rock & roll”, se trata de una expresión de inequívocas reminiscencias sexuales. Comenzó a utilizarse de forma peyorativa para denominar a la nueva música; sin embargo, debido a su constante evolución, el jazz ha acabado convirtiéndose en uno de los estilos más eclécticos y exigentes, así como el que mejor ha interiorizado los sonidos del ferrocarril.  

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